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El color de los animales extintos

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¿Podrías imaginar cómo era la piel de un enorme mamut prehistórico? Ya no hace falta acudir a la imaginación o a las pinturas en cuevas para descubrir los colores de los animales del pasado. Un equipo de científicos de la Universidad de Bristol –comandado por el paleontólogo de origen danés Jakob Vinther– ha conseguido descifrar el color de dos especies ya extintas de murciélagos a través de fósiles con unos 50 millones de años de antigüedad.

En el año 2008, Vinther halló rastros de melanina –lo que le da el brillo metálico a las colas de los pavos reales y los colibríes– en las plumas de un ave extinguida millones de años atrás. Este pigmento, que da el color a las especies animales, se ha encontrado en fósiles de la mayor parte del reino animal. “La melanina protege de la luz solar pero también se usa para crear colores y patrones de color”, asegura el científico.

Experimento pionero
Es la primera vez que se describe el color de una especie basándose exclusivamente en restos fósiles. Según los expertos, los colores pueden conservarse en piezas de hasta 300.000 millones de años de antigüedad. “Hemos estudiado los tejidos de peces, ranas y renacuajos, pelos de mamíferos, plumas de aves y tinta de pulpos y calamares. Todos preservan melanina, por lo que está presente por todo el registro fósil”, afirma Caitlin Colleary, investigadora del estudio.

Ilustración Tyrannosaurus Rex.
Ilustración Tyrannosaurus Rex.

Este nuevo descubrimiento habla sobre la evolución de las especies. El color de las mismas puede ofrecer datos muy interesantes sobre la vida animal, puede determinar por qué unos animales se desarrollan y otros se extinguen. “El color es un factor de reconocimiento entre los animales y su respuesta a los otros, determina quién es amigo o enemigo o les sirve para encontrar pareja”, concluye Roger Summons, del Instituto Tecnológico de Massachusetts.

El estudio ha sido publicado en la revista PNAS. ¿De qué color fue el Tyrannosaurus Rex?

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