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El sueño de los árboles

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Podría parecer el título de una película, pero es mucho más. Dormir es algo de lo más natural para las personas y, según parece, también para lo árboles. Así lo ha descubierto un equipo de científicos húngaros, finlandeses y austriacos, que ha observado que estos seres vivos encogen durante la noche en la naturaleza.

El estudio tenía como objetivo observar el comportamiento de los árboles durante las diferentes etapas del día. Para ello, se han observado diferentes ejemplares de Finlandia y Austria. Los resultados han sido verdaderamente sorprendentes, pues se ha descubierto que, dos horas antes del atardecer, las hojas y ramas languidecen, encogiéndose hasta 10 centímetros en algunas ocasiones. La mañana siguiente, pocas horas después de la salida del sol, recuperan su postura erguida. Aunque la variación de tamaño no es demasiado grande si tenemos en cuenta que todos miden unos 5 metros de altura, es suficiente para poder hablar de una conducta nocturna peculiar. Además, es importante recalcar que todas las mediciones se han hecho siempre bajo las mismas condiciones de clima y humedad, y sin viento, para evitar que estos factores pudieran alterar los resultados.

Aunque las causas de este fenómeno no están muy claras aún, la principal hipótesis señala que los árboles tienen un comportamiento bastante humano. Durante la noche, la falta de luz solar les impide realizar su función clorofílica, por lo que aprovechan para tomarse un descanso y ‘dormir’ tras su duro día de trabajo. Al reaparecer la luz solar, vuelven a ponerse en funcionamiento. Pero, ¿qué los despierta exactamente? Es otra de las grandes incógnitas que ha arrojado esta investigación. Quizás la luz solar los ‘ciega’ por las mañanas como a muchos de nosotros o, quizás, su ritmo interno los hace salir del sueño (seguro que algún día lo sabremos). 

El primer paso para comprender a los árboles

Estos resultados, sin embargo, no son solo el final de una investigación, sino el principio de muchas más sobre el comportamiento de los árboles. Para realizar la observación, se ha utilizado la técnica del escaneo láser en lugar de la fotografía tradicional, ya que es menos invasiva y no perturba el ‘sueño de las plantas’. Además, esta técnica abre la puerta a próximos estudios, como ha apuntado Norbert Pfeifer, investigador de la Universidad Técnica de Viena. «Creemos que las nubes de puntos de escaneo nos permitirán comprender más profundamente el patrón de sueño de las plantas y ampliar el alcance de nuestras mediciones desde plantas individuales a áreas más grandes, como huertos o bosques», asegura Pfeifer.

Por otra parte, Eetu Puttonen, del Instituto de Investigación Geoespacial Finlandés, ha señalado que «el próximo paso será comparar los resultados con las mediciones de uso de agua durante el día y la noche. Esto nos dará una mejor comprensión del uso diario de agua de los árboles y su influencia en el clima local o regional«.

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