En el Juego 5, los Toronto Maple Leafs plantaron una semilla de duda en los Boston Bruins cuando su ventaja de 3-1 en la serie cayó a 3-2.

En el Juego 6 en Toronto, los Leafs plantaron, fertilizaron y regaron esa semilla para generar suspenso.

Y ahora, después de una convincente pero tensa victoria por 2-1, los Leafs forzaron un séptimo juego en Boston con otra oportunidad de exorcizar sus demonios de los playoffs. En el proceso, recordaron algunos de los demonios de los Bruins cuando desperdiciaron una ventaja de 3-1 contra los Florida Panthers en la primera ronda de los playoffs del año pasado. El Juego 6 mostró más de la forma en que jugaron los Leafs en el Juego 5: centrándose en la tensión en lugar de la suspensión.

“Justo después de la ola”, dijo el defensa de los Leafs, Simon Benoit. “Cuando la ola está de tu lado, sólo tienes que montarla”.

Esa ola cobró impulso cuando los Leafs alimentaron posiblemente a su mejor público de la temporada en el Scotiabank Arena.

“Había tanto ruido ahí fuera que mi voz se escuchó para cambiar la línea”, dijo el entrenador de los Leafs, Sheldon Keefe.

Lo que Keefe enfatizó (si su equipo lo escuchó) fue la necesidad de mantener todo a la defensiva. Y aunque los Bruins hicieron un gran esfuerzo en el segundo período, los Leafs se mantuvieron firmes con tramos de su mejor hockey defensivo de la serie.

“(Los Bruins) tuvieron algunas miradas, pero la forma en que defendimos para negarles cualquier gol en el fondo de la red fue tremenda”, dijo Keefe. “Llamé al grupo y hablé con el grupo acerca de que cuando estás contra la pared y estás en la posición en la que estamos y enfrentas la eliminación, serás recordado de una forma u otra. Entonces, ¿qué haces? quieres que sea?”

Los Leafs al menos serán recordados por ser un juego divertido y de apuestas bajas. Pero dos goles de William Nylander (su primer partido de playoffs desde que perdió los primeros tres partidos de la serie) y otra actuación destacada de Joseph Wohl en la portería fueron suficientes para que los Leafs rompieran su racha de seis derrotas consecutivas en casa.

Influencias de William Nynder

A medida que aumentaba la emoción en un juego sin anotaciones al final de la segunda entrada, los gritos habituales de la multitud del Scotiabank Arena de “¡Dispara!” alcanzó un punto álgido. Y oye, si eres Nylander, sabes lo importante que es saber escuchar.

Con poco más de un minuto restante en el segundo tiempo, los Leafs estaban empatados en la zona ofensiva y Keefe envió a sus dos defensores ofensivos, Morgan Rielly y Timothy Liljegren, por encima de los tableros. Resultó ser un movimiento efectivo, ya que ambos jugadores de la línea azul cogieron el disco antes de enviárselo a Neylander, quien disparó un tiro de muñeca a la red desde larga distancia.

Hay que apreciar la sencillez del disparo de Nylander. Ha habido momentos a lo largo de esta serie, especialmente en el juego de poder, en los que se podría acusar a los Leafs de ser demasiado lindos con el disco en su palo, esperando la oportunidad perfecta para disparar. Parecía que Nylander estaba tirando el libro de jugadas por la ventana y arrojando el disco a la red. Se abrió paso entre el tráfico y pasó junto a Jeremy Swayman. Neylander no es del tipo que piensa demasiado en nada en la vida, y su estilo fue acertado en el primer gol de los Leafs.

Este es el mismo Nylander que no pensó demasiado en el plan de juego antes del Juego 6:

Y Nylander “hizo la jugada” y luego selló la victoria de los Leafs con una sensación de garbo en un gol de escapada al final del tercer período.

“Cosas importantes”, dijo Keefe sobre el juego de Nylander. “Eso es lo que se busca en un jugador de su calibre”.

Todo el crédito debe ser para Matthew Nice por el pase desde atrás para preparar a Nylander. El propio Nice compitió como un veterano durante todo el juego y se perfila como un jugador dinámico y confiable en los playoffs ante nuestros ojos.

“El cielo es el límite para un tipo como (Kneiss). Él maneja muchas cosas ahí fuera. Cuando juega así, ves lo eficiente que es”, dijo Keefe.

Ahora, también vale la pena señalar que los Leafs tuvieron suerte segundos antes cuando Pontus Hallberg no fue sancionado con un penalti que parecía ser un disparo muy claro desde atrás de Mason Lohrey.

Joseph Wall llama a la puerta

Después de otra actuación impresionante de Joseph Woll a mitad del Juego 4, uno debe preguntarse qué tan diferente habría sido esta serie si Woll hubiera sido el titular en el Juego 1.

Después de que Wall fuera una de las historias más importantes en el Juego 5, el portero novato de los Leafs se duplicó con una actuación aún más impresionante en el Juego 6, deteniendo 22 de 23 tiros.

Lo más importante de su actuación fue lo poco que tuvo que hacer en el primer tiempo, ya que los Bruins solo lograron un tiro a puerta. En algunos casos, un número tan bajo de repeticiones puede amenazar con perturbar al portero en medio del juego.

Por el contrario, la paciencia de Wall lo mantuvo en el primer período y su atletismo lo distinguió en el segundo y tercer período. Ahora posee un ridículo porcentaje de salvamento de .964 en tres apariciones en esta serie.

Wall fue el mejor en el tercer tiempo gracias a la única oportunidad de los Bruins: tuvo que lanzarse de un lado a otro mientras estaba boca abajo y hacer una parada sin el palo en la secuencia anterior.

Si eres un patinador de los Leafs, ¿cómo no sentirte más seguro fuera de la zona defensiva cuando Wall está tan apretado como lo estaba en los Juegos 5 y 6?

“(Wall) no cometió ningún error. Por eso nos quedamos en los partidos. Eso le da confianza al grupo. Y lo necesitamos ahora”, dijo Keefe.

La capacidad de Wall para mantener la calma bajo presión es otro recordatorio de que el futuro portero de los Leafs ha recorrido un largo camino. No le interesaba ningún juego después de la introspección. En cambio, sólo quería esperar con ansias el séptimo juego.

“Muy emocionante. (TD Garden) es un gran edificio para jugar. Va a ser un gran partido”, dijo Woll.

El juego de poder es gratis. De nuevo

Hemos analizado esta serie de formas de ilustrar cuán ineficaz es el juego de poder de los Leafs.

Cuando David Pastrnak fue sancionado por una pegatina alta en el segundo período, una vez más pareció que los Leafs finalmente podrían romper la ventaja masculina. En cambio, ambas partes parecían tan desorganizadas y vacilantes como antes. Su movimiento del disco era, en el mejor de los casos, cuestionable y su falta de urgencia era notable. Ninguno de sus jugadores ofensivos parece ser capaz de aprovechar sus puntos fuertes en el juego de poder. Después de seis minutos con un patinador extra en dos períodos, los Leafs consiguieron apenas seis tiros.

Que sea 1 de 20 en seis juegos. Durante toda la serie, el juego de poder de los Leafs parecía inquietantemente similar al de un estudiante enviado a realizar un examen importante sin leer una sola oración del programa de estudios.

Ahora, por un lado, se podría argumentar que los Leafs están conectados en la serie, por lo que al menos están jugando sus luchas de poder.

Pero en el Juego 7, el margen de error parece que será mucho más reducido. Un gol en el juego puede marcar la diferencia. Necesitan mejorar.

Los Leafs esperan con ansias el séptimo juego

Sentado en las gradas con el pelo peinado hacia atrás y un traje negro igualmente elegante, Nylander no pudo evitar sonreír cuando faltaban menos de 48 horas para el Juego 7 en Boston.
El delantero estrella fue el único Leaf que logró hacer algo de humor sobre la difícil situación de los Leafs y su historia en el Juego 7 en Boston.

“Es especial”, dijo Nylander sobre el juego del séptimo juego. “No sé si hemos ganado uno todavía. Así que estamos listos para la prueba”.

De cara al séptimo juego, la actitud de Nylander se extendió por todos los Leafs. Este mismo equipo de Leafs parecía muerto en el agua después de una derrota en el Juego 4. ¿Pero después del sexto juego? Era difícil no sentir una sensación de libertad. Incluso cuando los Leafs entran en un edificio donde ha sido muy difícil ganar, siguen jugando con el dinero de la casa.

“Creo que sólo hemos jugado dos juegos 7”, dijo Keefe.

Quizás no sentir que el fin del mundo está en el horizonte por una vez podría beneficiar a los Leafs en el Juego 7.

“En términos de cómo se siente, se siente como lo que hemos pasado, donde cada juego cuenta”, dijo Keefe. “Esperamos que sea difícil. Porque al final del día, todo lo que tenemos es otro juego sobre la mesa”.

(Fotos de William Nylander y Timothy Liljegren: Kevin Souza/NHLI vía Getty Images)



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