Las lluvias torrenciales han matado a 37 personas y han dejado 74 desaparecidos en el estado de Rio Grande do Sul, en el sur de Brasil, dijo el viernes la agencia estatal de protección civil, mientras inundaciones récord arrasaban ciudades y obligaban a miles de personas a huir de sus hogares.

Fue el cuarto desastre medioambiental de este tipo en un año, tras las inundaciones de julio, septiembre y noviembre de 2023, que mataron a un total de 75 personas.

Según el Servicio Geológico de Brasil, las inundaciones en todo el estado fueron mayores que las ocurridas en 1941. La agencia de protección civil dijo que los niveles de agua en algunas ciudades eran los más altos desde que se llevan registros durante unos 150 años.

El jueves, la presa de una central hidroeléctrica entre las localidades de Bento Gonçalves y Cotipora colapsó parcialmente, inundando todas las localidades del valle del río Tacuari, como Lajeado y Estrela. En la ciudad de Feliz, a 80 kilómetros (50 millas) de Porto Alegre, la capital del estado, una enorme inundación de un río destruyó un puente que conectaba la ciudad con la cercana Linha Nova.

Los operadores de todo el estado informaron cortes de energía, comunicaciones y agua. Según la Agencia de Defensa Civil, más de 23.000 personas abandonaron sus hogares.

Sin Internet, teléfonos ni electricidad, los residentes lucharon por brindar actualizaciones o información a sus familiares que viven en otros estados. Varios helicópteros sobrevolaban constantemente las ciudades, donde familias desamparadas y sus hijos esperaban en sus tejados ser rescatados.

Marcelo Cellucci, meteorólogo jefe del Centro Nacional de Control y Alerta de Desastres Naturales, anunció el viernes en la televisión pública brasileña que las lluvias comenzarán el lunes y continuarán hasta el sábado.

El gobernador del estado, Eduardo Leyte, advirtió el jueves por la noche a los residentes del estado, conocidos como gauchos, sobre lluvias e inundaciones continuas. Se espera que la situación en Porto Alegre empeore, señaló.

“Como ser humano me siento arruinado como todos los gauchos”, afirmó. “Pero como gobernador, me mantendré firme y me aseguraré de que no fracasemos. Haremos todo con concentración, atención y disciplina para asegurarnos de que hacemos todo lo que esté a nuestro alcance”.

Las condiciones climáticas en América del Sur se ven afectadas por El Niño, un fenómeno climático periódico natural que calienta las aguas superficiales en el Océano Pacífico ecuatorial. En Brasil, El Niño históricamente ha causado sequías en el norte y fuertes lluvias en el sur.

Este año, los efectos de El Niño fueron particularmente severos y la región amazónica experimentó una sequía histórica. Los científicos dicen que los fenómenos meteorológicos extremos están aumentando debido al cambio climático causado por el hombre.

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