La mente de April Ross se apaga de repente. El pensamiento que quería compartir pasó por su mente como una brisa fugaz en una mañana nublada en las canchas de voleibol de playa cerca de Pier Hermosa.

“¡Madre cerebro!” Ross dice tapándose la cara con las manos.

El tres veces olímpico tiene más que voleibol estos días. Él no lo haría de otra manera.

Dos años después de su última carrera, Ross obtuvo su maestría, comenzó su carrera como entrenadora y se convirtió en madre. Ahora con su hijo Ross, de 6 meses, en casa, la ex estrella de la USC se está preparando para su regreso competitivo a la arena con su ex compañera olímpica Alix Kleinman en el AVP Huntington Beach Open, que comienza el jueves en Huntington Beach.

Las medallistas de oro olímpicas de voleibol de playa April Ross, derecha, y Alix Kleinman, izquierda, practican el martes en Hermosa Beach antes del AVP Huntington Beach Open.

(Casa Christina/Los Angeles Times)

Los campeones olímpicos defensores se enfrentarán el viernes por primera vez desde octubre de 2021. Pero insisten en que no regresarán por asuntos pendientes. Ross, que tiene medallas olímpicas de todos los colores, “ha estado allí y ha hecho eso” ella escribió en Instagram. Kleinman en casa con su primogénito admite que ya no hay presión para “The A-Team”.

Estas nuevas mamás juegan en sus propios términos.

“Esto es algo que elegimos conscientemente; “No se trata de sacar nada de esa frustración”, dijo Kleinman, quien dio a luz a su hijo Theo en junio pasado. “Todavía lo disfruté mucho, pero es una forma diferente de jugar. … Simplemente lo hago por amor al juego”.

Ross, de 41 años, dice que su regreso a la cima de su ilustre carrera es “simplemente salsa”. Pero no se ha convertido en un hobby.

En una sesión de práctica reciente en Hermosa Beach, Ross y Kleinman jadeaban pesadamente después de una sesión de una hora en la arena. Se lanzaron en busca de balones y realizaron tiros creativos por encima de la red en áreas estratégicamente marcadas en las esquinas de la cancha. Cuando Ross disparó desviado un tiro aparentemente simple, se lamentó de haberse esforzado demasiado.

Ross admite que todavía no es la misma persona que era antes de que naciera el bebé, pero todavía está feliz con quien es.

Cuando empezó a entrenar en febrero, Ross apenas podía aguantar 45 minutos. Luchó incluso por dar unos pocos pasos en la arena. Pesaba 30 libras más que la última vez que jugó en 2022 y casi no tenía músculo.

“Me sentí tan lento y pesado”, dijo Ross.

Tres meses después, Ross ya no se siente restringido. Parece que se despojó de 20 libras de su cinturón de pesas. Cinco veces mejor sacador del mundo, Ross puede servir nuevamente y hundirse detrás del intimidante bloque de 6 pies 5 pulgadas de Kleinman.

April Ross, izquierda, y su compañera de equipo Alix Kleinman, vestidas con uniformes estadounidenses, celebran mientras izan la bandera estadounidense.

April Ross, izquierda, y Alix Kleinman celebran después de ganar la medalla de oro olímpica sobre Australia durante los Juegos Olímpicos de Tokio, el 6 de agosto de 2021.

(Associated Press)

La alumna Mira Costa, de 34 años, quien también protagonizó el equipo intramuros de Stanford, se solidariza con el rápido regreso de Ross. Kleinman regresó a la arena seis semanas después de dar a luz a su hijo. Recuerda lo cansada que estaba mientras amamantaba mientras intentaba entrenar para el Campeonato Mundial de 2023, cuatro meses después del nacimiento de Theo. Ross todavía está amamantando y se despierta con el bebé varias veces cada noche.

“No quiero que la gente piense: ‘Oh, vamos a volver a la forma olímpica’. No”, dijo Kleinman, “estamos haciendo lo mejor que podemos con el tiempo que nos han dado. Sólo queremos estar aquí, divertirnos y, con suerte, desafiar a algunos de los mejores equipos”.

Ross y Kleinman empataron en el segundo lugar en el cuadro principal del Abierto de Huntington Beach, que comienza el viernes después de la ronda de clasificación del jueves. Taryn Klot y Kristen Nuss, el equipo número dos del mundo, son la pareja número uno y Sarah Hughes y Kelly Cheng, que se dirigen a París, son terceras. Hughes y Cheng ganaron su viaje a los Juegos Olímpicos al ganar el Campeonato Mundial de Voleibol de Playa FIVB en octubre.

Cuando comenzó a entrenar el año pasado, Kleinman tenía en mente una posible plaza olímpica. Fue emparejada con Haley Harvard, de 26 años, quien ganó dos campeonatos nacionales en la USC, en dos torneos internacionales. Pero con una montaña de ratings casi imposible en un período tan corto, Kleinman fue apartado. Se dio cuenta de que volver requeriría sacrificar tiempo con su hijo y no quería renunciar a momentos preciosos con el niño por algo trivial.

Entonces Ross se acercó.

Ross jugó por última vez en un torneo en marzo de 2022 contra Emily Capers mientras Kleinman se recuperaba de una cirugía de hombro. Luego, Ross tuvo que retirarse del campeonato mundial en junio debido a una lesión en el hombro.

April Ross, izquierda, y Alix Kleinman usan viseras y gafas de sol mientras celebran un gol en la arena cerca de la red de voleibol.

April Ross, izquierda, y Alix Kleinman celebran después de anotar un punto en el partido por la medalla de oro contra Australia en los Juegos Olímpicos de Tokio el 6 de agosto de 2021.

(Robert Gauthier/Los Ángeles Times)

Después de cumplir 40 años, Ross finalmente tuvo que afrontar el posible final de su carrera como jugador. El voleibol fue toda su vida hasta entonces. Se sintió perdido sin él.

Ross comenzó a reconstruir una vida fuera del campo al inscribirse en el programa de maestría en entrenamiento y administración de atletismo de Concordia. Comenzó como entrenador asistente de los Golden Eagles. Luego se convirtió en madre.

“Ahora que tengo un hijo, casi siento como si tuviera una nueva vida”, dijo Ross, quien se graduó esta primavera con una maestría. “Tiene toda su vida por delante y eso realmente me dio energía”.

Antes de jugar con Kleinman en Tokio, Ross ganó el bronce olímpico con Kerry Walsh Jennings en los juegos de 2016 y ganó la plata con Jen Kessey en Londres. Walsh Jennings y Cassie continuaron jugando después de tener hijos. Walsh Jennings, tres veces medallista de oro olímpica y madre de tres hijos, ganó el oro en 2012 cuando estaba embarazada de cinco semanas.

Pero incluso jugar con compañeras de equipo que eran madres y ver a otros jugadores en la gira con niños no preparó a Ross para lo difícil que sería la tarea, dijo. Pide consejo a Kleinman. Casi todos los días, Kleinman se pregunta cómo la gente pasa por alto esto.

“Miro a Kerri y pienso, ¿por qué no le dio más importancia al asunto? Asistió a tres Juegos Olímpicos con niños. Es una locura”, dijo Kleinman. “Siento que hasta hace poco era algo que intentabas actuar como si no fuera un problema para ti… Siento que lo más grande que has hecho es un signo de debilidad o algo así. Y ahora “Siento que donde están los deportes femeninos, no hay nada de lo que no se deba hablar”.

Ross, que ya es experta en el uso de las redes sociales para hacer acuerdos de patrocinio importantes en el voleibol de playa, recurrió a Internet para compartir algunas verdades sinceras sobre ser madre en este deporte. La madre lactante estaba bromeando. Necesito el apoyo de dos sujetadores deportivos. mientras corres sobre la arena. Se le exige que tome un permiso parental retribuido por compartiendo su recuperación de una cesárea no planificada. Sosteniendo a su hijo sonriente en la piscina mientras se relajaba, Ross notó que fotos de redes sociales Son lo más destacado comisariado el primer viaje del niño, que fue a partes iguales felicidad y estrés.

El mes pasado, Ross. volvió a publicar un carrete de su partido por la medalla de oro en Tokio, con la leyenda: “¡Disfrutando de los últimos meses siendo los actuales campeones olímpicos!” Con el próximo evento heredado de la AVP, el Manhattan Beach Open del 16 al 18 de agosto, después de los Juegos Olímpicos de París, el Huntington Beach Open será la última vez que Ross y Kleinman salten a la arena como los actuales medallistas de oro.

Pero están listas para llevar otra antorcha de madres trabajadoras del deporte.

“No sé si necesariamente iremos a otros Juegos Olímpicos”, dijo Kleinman, “pero si podemos ayudar a encontrar una manera de avanzar, sería de gran ayuda para nosotros”.



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