Sólo unos pocos cientos de personas permanecen en la asediada ciudad de Vovchansk, en el noreste de Ucrania, donde las fuerzas de Kiev están enzarzadas en intensos combates con el ejército ruso, dijeron el lunes funcionarios locales.

La ciudad, que antes de la guerra tenía una población de 17.000 habitantes antes de que Rusia renovara su ofensiva terrestre la semana pasada, se ha convertido en un foco de atención mientras los feroces combates envuelven las regiones de Kharkiv y Donetsk.

Los funcionarios locales ucranianos dijeron que temen que el destino de Vovchansk pueda ser similar al de Bakhmut y Avdiivka, ciudades ucranianas donde intensos combates y tácticas de tierra arrasada obligaron a las fuerzas ucranianas a retirarse. Oleh Sinegubov, gobernador de la región de Kharkiv, dijo que mientras las fuerzas de Moscú avanzan desde tres direcciones para sitiarla, sólo quedan entre 200 y 300 personas en esta ciudad.

Las fortificaciones mal construidas y la escasez de municiones permitieron a Rusia avanzar en la zona la semana pasada, dijeron funcionarios y soldados locales.

Según el proyecto de monitoreo de código abierto DeepState, Moscú ocupó alrededor de 40 millas cuadradas en dos días, incluidas al menos siete aldeas, muchas de las cuales ya han sido abandonadas. Es un avance significativo que podría inmovilizar a las fuerzas ucranianas en el noreste mientras continúan los intensos combates en la región de Donetsk.

El presidente Volodymyr Zelenskyy dijo el lunes que los soldados ucranianos seguían librando intensos combates en ambas regiones. Los combates se libran cerca de la frontera en el este y noreste de Ucrania mientras tropas fuertemente armadas y superadas en número rechazan una gran ofensiva terrestre rusa.

“Continúan las batallas defensivas y feroces batallas en gran parte de nuestra región fronteriza”, dijo Zelenskyy en su mensaje de vídeo nocturno del domingo.

Los analistas dicen que las fuerzas del Kremlin pretenden explotar las debilidades de Ucrania antes de que una gran parte de la ayuda militar de los aliados estadounidenses y europeos entre al campo de batalla en Kiev en las próximas semanas y meses. Según ellos, esto hace de este período una ventana de oportunidad para Moscú y una de las más peligrosas para Kiev en los dos años de guerra. Aún no se sabe qué ha llegado a Ucrania con la ayuda prometida.

La nueva ofensiva rusa en el noreste del Óblast de Járkov, junto con un avance continuo hacia el este del Óblast de Donetsk, se produce meses después de que se extendiera la línea del frente de casi 620 millas. Mientras tanto, ambos bandos lanzaron ataques de largo alcance en lo que resultó ser principalmente una guerra de desgaste.

El Estado Mayor de Ucrania afirmó a última hora del domingo que las fuerzas rusas llevaron a cabo al menos 22 ataques en dos partes de la región de Járkov en las últimas 24 horas y lograron “éxitos tácticos”. El comunicado no proporcionó detalles.

El ataque de Kharkiv tiene tres posibles objetivos para Rusia. En primer lugar, la operación noreste encerraría a las fuerzas ucranianas en la región y probablemente retiraría valiosos recursos de los intensos combates en las regiones de Avdiyivka y Chasiv Yar del óblast de Donetsk, donde el avance ruso fue mucho más importante y estratégicamente importante.

Zelensky dijo que los combates en la región de Donetsk no fueron “menos intensos” que en Járkov. Dijo que el Kremlin “distribuiría nuestras fuerzas” abriendo un segundo frente activo en Járkov.

Zelensky calificó el área alrededor de la región de Pokrovsk, ubicada dentro de la frontera ucraniana en Donetsk, como “la más difícil”.

Antes de la guerra, Pokrovsk era una ciudad de unos 60.000 habitantes y hasta hace poco estaba a dos horas en coche desde la línea del frente. Ahora es menos de la mitad de eso.

La captura de la ciudad de Avdiivka en Donetsk en febrero abrió la puerta para que las fuerzas del Kremlin avanzaran más hacia el oeste y se adentraran más en Donetsk. Rusia ocupó ilegalmente Donetsk y otras tres regiones después de anexar Ucrania en 2022, y tomar el control de todo Donetsk es uno de los principales objetivos de guerra del Kremlin.

En segundo lugar, si Ucrania no puede detener el avance de Moscú, podría allanar el camino para un posible ataque a Kharkiv, la segunda ciudad más grande de Ucrania, en el futuro.

Finalmente, podría crear una “zona de amortiguamiento” para proteger Belgorod, donde los continuos ataques de Ucrania avergonzarían al Kremlin. En marzo, Rusia anunció que evacuaría a casi 9.000 niños de la región de Belgorod porque estaba bajo constante bombardeo.

El lunes, los servicios de emergencia rusos terminaron de limpiar las ruinas del centro de la región de Belgorod, después de que, según las autoridades, una parte del edificio residencial se derrumbara tras los bombardeos ucranianos.

El gobernador de la región de Bélgorod, Viacheslav Gladkov, dijo que 15 cadáveres fueron retirados de los escombros y otros 27 resultaron heridos.

Según él, otras tres personas murieron en el tiroteo del domingo en la ciudad de Bélgorod.

Evgeny Poddubny, un corresponsal militar normalmente bien conectado de la corporación de televisión rusa VGTRK, dijo en un mensaje reciente en Telegram que el ataque de Kharkiv marca el comienzo de una “nueva fase”.

“Estamos empujando al enemigo a cruzar la frontera y destruyéndolo para privar al régimen de Kiev de la oportunidad de utilizar misiles relativamente baratos para atacar Belgorod”, dijo.

Novikov escribe para la agencia Associated Press.

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