Se descubrió que un orangután trata una herida con una planta medicinal tropical, el último ejemplo de cómo algunos animales están tratando de aliviar su dolor con medicamentos encontrados en la naturaleza, informaron científicos el jueves.

Los científicos observaron cómo se arrancan y mastican las hojas de la hierba medicinal Rakus, que la gente utiliza en todo el sudeste asiático para tratar el dolor y la inflamación. Luego, el orangután macho adulto aplicó la savia de la planta en la lesión de su mejilla derecha con los dedos. Luego, masticó la planta para cubrir la herida abierta como si fuera un vendaje temporal, según un nuevo estudio publicado en Scientific Reports.

Investigaciones anteriores han documentado varias especies de grandes simios que buscan medicinas en los bosques para curarse, pero los científicos aún no han visto un animal que se trate a sí mismo de esta manera.

“Esta es la primera vez que observamos a un animal salvaje aplicando una planta curativa muy poderosa directamente a una herida”, dijo la coautora Isabelle Laumer, bióloga del Instituto Max Planck para el Comportamiento Animal en Constanza, Alemania.

El fascinante comportamiento del orangután fue registrado en 2022 por Ulil Azhari, coautor e investigador de campo del Proyecto Suak en Medan, Indonesia. Las fotos muestran que la herida del animal se cerró sin problemas al cabo de un mes.

Los científicos han estado observando orangutanes en el Parque Nacional Gunung Leuser de Indonesia desde 1994, pero nunca antes habían visto este comportamiento.

“Es una observación”, dijo el biólogo de la Universidad Emory Jacobus de Rood, que no participó en el estudio. “Pero la mayoría de las veces aprendemos sobre un nuevo comportamiento a partir de una sola observación”.

“Probablemente sea autocurativo”, dijo de Rood, añadiendo que el orangután sólo aplicó el ungüento en la herida, no en otras partes del cuerpo.

La autora Carolyn Schuppli de Max Planck dijo que Rakus probablemente aprendió la técnica de otros orangutanes que viven fuera del parque y lejos del escrutinio diario de los científicos.

Rakus nació y vivió fuera del área de estudio cuando era menor. Los investigadores creen que el orangután resultó herido en una pelea con otro animal. No se sabe si Rakus ha tratado otras lesiones anteriormente.

Los científicos han registrado previamente a otros primates que utilizan plantas para curarse a sí mismos.

Los orangutanes de Borneo se frotaban con jugos de plantas medicinales, posiblemente para reducir el dolor o protegerse de los parásitos.

En muchos lugares se ha observado que los chimpancés comen brotes de plantas amargas para calmar sus estómagos. Los gorilas, chimpancés y bonobos tragan enteras algunas hojas ásperas para deshacerse de los parásitos estomacales.

“Si este comportamiento está presente en algunos de nuestros parientes más cercanos, ¿qué nos dice eso sobre cómo evolucionó la medicina?” dijo Tara Stoinski, presidenta y directora científica de la organización sin fines de lucro Dian Fossey Gorilla Foundation, que no participó en el estudio.

Larson escribe para Associated Press.

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