La próxima vez que conduzca por los cielos muy nublados y el aire sucio del sur de California, recuerde que los reguladores del smog todavía no están usando sus poderes para luchar contra uno de los mayores contaminadores de la región.

Año tras año, la junta directiva del Distrito de Gestión de la Calidad del Aire de la Costa Sur ha optado por retrasar y perder el tiempo en negociaciones infructuosas en lugar de promulgar regulaciones para frenar las emisiones de diésel de camiones, barcos, trenes y equipos en los puertos de Los Ángeles-Long Beach. . Juntos, los puertos estatales son la mayor fuente de contaminación por smog en la región más neblinosa del país.

La semana pasada, los miembros de la junta lo hicieron nuevamente. Se tomaron un día libre de la contaminación del puerto en el complejo Rancho Mirage, a más de 100 millas de las comunidades portuarias afectadas por la inacción de la agencia. Y todavía no hay garantía de que la junta votará este año para adoptar reglas de larga data para limpiar los puertos.

La presidenta de la junta directiva de AQMD, Vanessa Delgado, defendió el retiro en el Westin Rancho Mirage Golf Resort & Spa como una “sesión de aprendizaje”. Los funcionarios del condado de Air dijeron que podría ayudar a generar apoyo para las reglas. La junta no ha podido promoverlas durante mucho tiempo debido a poderosos intereses industriales y sindicatos que se oponen a la regulación. Pero es una mala imagen para los miembros del consejo, que se han convertido en un refugio ineficaz lejos de los residentes y partidarios que piden un aire más limpio.

Cualquiera podía asistir a la reunión pública, que era la celebración anual de AQMD para una junta de 13 miembros de funcionarios locales de los condados de Los Ángeles, Orange, Riverside y San Bernardino. Los cabilderos de la industria y los trabajadores portuarios estuvieron allí en persona para dirigirse a ellos y exponer sus argumentos. Pero pocos miembros de la comunidad asistieron a la reunión de la junta directiva del jueves, celebrada en un salón de baile con lámparas de araña seguida de una fiesta de despedida en un patio cercano.

La contaminación portuaria degrada la calidad del aire a nivel nacional, pero afecta más a las comunidades de color en los barrios portuarios, que experimentan altas tasas de asma, cáncer y otras enfermedades potencialmente mortales. Durante horas de presentaciones y paneles de expertos, los miembros del consejo escucharon sobre miles de visitas a las salas de emergencia por asma, ataques cardíacos y muertes prematuras que podrían haberse evitado si se hubiera reducido la contaminación del área. También conocieron las dificultades para operar remolcadores, locomotoras y buques de carga, combustible de hidrógeno y estaciones de carga eléctrica.

Representantes del Puerto de Los Ángeles y de la industria naviera, que asistieron en persona y hablaron durante los comentarios públicos, enfatizaron lo difícil y costoso que sería instalar tecnología de cero emisiones, y cuánto mejor sería trabajar con la agencia que ajustar. Un abogado de un grupo ambientalista que observó la reunión de forma remota pidió regulaciones más estrictas para abordar la “crisis de salud pública”.

Delgado finalizó una reunión de cinco horas el jueves diciendo que no quería imponer más regulaciones a los puertos cuando les resultaría difícil cumplir con las obligaciones existentes. Pero más adelante en la entrevista, dijo que está comprometido a aprobar legislación para fin de año que esté “muy orientada a la acción, tenga proyectos específicos, tenga objetivos más realistas y mensurables que realmente podamos implementar”.

Algunos miembros, incluida la alcaldesa de Riverside, Patricia Locke Dawson, y la supervisora ​​del condado de Los Ángeles, Holly Mitchell, expresaron optimismo sobre el progreso. Otros señalaron problemas con el suministro de infraestructura de combustible, la demanda de redes eléctricas y el impacto en el empleo como razones para retrasar la acción.

“No estamos preparados”, dijo el alcalde de Linwood, José Luis Solache.

Entre los que no pudieron viajar a Rancho Mirage se encontraba Theral Golden de West Long Beach Assn., un grupo comunitario que durante mucho tiempo ha presionado a los puertos, AQMD y otras agencias locales para que limpien el aire en su vecindario portuario. En una entrevista, preguntó por qué la Junta de la Fuerza Aérea no se reunía más estrechamente con las comunidades afectadas y por qué era necesaria la retirada.

“Necesitan hacer lo correcto y brindar alivio a estos niños que regresan al hospital una y otra vez con asma directamente relacionada con la contaminación”, afirmó Golden.

Dos personas tienen el poder de cambiar eso: la alcaldesa de Los Ángeles, Karen Bass, y el alcalde de Long Beach, Rex Richardson.

Sus predecesores establecieron objetivos ambiciosos en 2017 para la transición a equipos de cero emisiones en los puertos para 2030 y camiones para 2035, pero la transición apenas ha comenzado. De los 16.000 camiones activos que prestan servicios en los puertos hoy en día, sólo unos 300 son modelos eléctricos o sin combustible. Más del 90% de los equipos en el puerto de Los Ángeles y el 80% en Long Beach todavía funcionan con diésel y otros combustibles fósiles, según su último inventario.

Los puertos de propiedad municipal, cuyos líderes responden ante los alcaldes, se han opuesto durante mucho tiempo a la regulación del AQMD, y no se han realizado cambios externos bajo los gobiernos de Bass o Richardson. Ambos alcaldes tuvieron que cambiar rápidamente su ruta para encontrarse con ellos. planes de aire fresco y objetivos climáticos.

La medida adoptada por la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos a principios de este año para rechazar el plan de California La eliminación del ozono, un gas nocivo y smog pulmonar, significa que la región podría enfrentar severas sanciones federales, incluidos nuevos requisitos de permisos, tarifas comerciales y la pérdida de miles de millones de dólares en financiación de carreteras. Si la actual crisis de salud no es motivación suficiente para Bass, Richardson y la junta directiva de AQMD, tal vez la amenaza de perturbaciones económicas antes de que Los Ángeles sea sede de los Juegos Olímpicos de 2028 sí lo sea.

Para los miembros del Consejo de Calidad del Aire, es una visita obligada durante unos días para escapar a un centro turístico con exuberantes jardines, piscinas cristalinas y hermosas vistas de las montañas de San Jacinto. Pero el aire fresco es un lujo que la mayoría de la gente en las comunidades infestadas de diésel de Wilmington, West Long Beach y el corredor 710 todavía no disfruta.

Basta ya de trabajo ocioso, de conversaciones inútiles y de retiros pausados. Es hora de que los reguladores hagan su trabajo y aprueben las regulaciones más estrictas sobre la contaminación portuaria para finales de este año.

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